Un aceite esencial está formado por numerosas moléculas químicas que le confieren sus ingredientes activos. Estos componentes se pueden dividir en 12 grandes familias: terpenos, alcoholes, aldehídos, carburos, cetonas, cumarinas, ésteres, éteres, lactonas, óxidos, fenoles y finalmente ftalidas.

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Los diferentes tipos de moléculas.

A molécula olorosa es una molécula que, como su nombre indica, tendrá olor. No debe confundirse con el término molécula aromática, nombre frecuentemente utilizado de manera inapropiada, y que corresponde a moléculas que contienen una cadena de carbono cíclica insaturada (es decir que habrá dobles enlaces en el ciclo, lo que hará que la molécula sea muy estable). Sin embargo, la mayoría de las moléculas aromáticas son olorosas, pero algunas moléculas odorantes no son aromáticas, como veremos. En resumen, ¡un gran ejemplo de la complejidad de la química!

Terpenos representan la familia bioquímica de aceites esenciales más extendida. ¡Son el ejemplo perfecto de moléculas olorosas no aromáticas! Están compuestos únicamente de carbonos e hidrógenos. En los aceites esenciales encontraremos monoterpenos, de 10 carbonos, sesquiterpenos, de 15 carbonos, y en menor medida diterpenos, de 20 carbonos. Los compuestos terpénicos son muy variados en los aceites esenciales. Cuando están presentes grupos funcionales (alcohol, cetona, aldehído, etc.) hablaremos de terpenoides. Entonces, dependiendo del número de carbonos y de los grupos funcionales, habrá multitud de terpenos... Uh, terpenoides, lo siento. Entre monoterpenol, carburo de sesquiterpeno o epóxido de terpeno, ¡la elección es tan densa como variada!


Como sabemos, los aceites esenciales tienen una composición muy compleja. ¡Si sólo estuvieran compuestos por moléculas de terpeno, eso se sabría! En efecto, también encontraremos moléculas aromáticas no terpénicas., como los aldehídos aromáticos, o las famosas cumarinas por ejemplo.

Familias químicas

Carburos

Los carburos son compuestos químicos que contienen sólo átomos de carbono e hidrógeno. Los carburos monoterpénicos son mucho más comunes en los aceites esenciales que los carburos sesquiterpénicos.
Actividades de los carburos monoterpénicos.
Antiinfeccioso (antibacteriano, antifúngico, antiviral), antiséptico atmosférico, mucolítico y expectorante, analgésico, colagogo, antiedematoso.

Ejemplos : limoneno, pinenos, terpinenos, paracimeno, sabineno, canfeno, betafelandreno,...

Principales aceites esenciales que contienen. : esencias de cítricos (limón, naranja, etc.), pícea negra, pino silvestre, jara, cilantro, tomillo, ajedrea, ravintsara
Actividades de los carburos sesquiterpénicos.

Antiinflamatorio, antihistamínico, espasmolítico, calmante.

Ejemplos : beta-bisaboleno, alfa-humuleno, beta-cariofileno, D-germacreno...

Principales aceites esenciales que contienen. : abeto balsámico, orégano

Alcoholes

Los alcoholes son los constituyentes más abundantes de los aceites esenciales. Nuevamente, los alcoholes sesquiterpénicos son mucho más raros que los alcoholes monoterpénicos. Sus propiedades las aportan los grupos hidroxilo (un átomo de oxígeno unido a un átomo de hidrógeno). Un pequeño recordatorio de química: ¡hay 3 tipos de alcoholes, primarios, secundarios y terciarios!
Funciones del alcohol
Actividades de los monoterpenoles (o alcoholes monoterpénicos)

antiinfeccioso (bactericida, virucida, fungicida, parasiticida), tónico general, inmunomodulador, espasmolítico.

Ejemplos: linalol, geraniol, citronelol, terpinen-4-ol, tujanol-4, mentol, borneol...

Principales aceites esenciales que contienen. : Tomillo, Lavanda Fina, Palmarosa, Geranio Rosado, Árbol del Té, Mejorana Descascarada, Menta Silvestre...

Actividad del sesquiterpenol

Tónicos, descongestionantes venosos y linfáticos, parecidos a los estrógenos para algunos.

Ejemplos: farnesol, elemol, viridiflorol, cedrol, santalol, pachulol, globulol

Principales aceites esenciales que contienen: Limoncillo, Ylang Ylang, Niaouli, Pachulí, Eucalyptus globulus,...

Aldehídos

Los aldehídos provienen de los alcoholes, pero están presentes en trazas en los aceites esenciales. Mucho más volátiles, son dermocáusticos y fotosensibles. Hay 2 tipos de aldehídos, terpenos y aromáticos.

Actividades de aldehído

Antiinfeccioso (antibacteriano, antifúngico, antiviral), antiinflamatorio, tónico general, calmante del sistema nervioso, inmunomodulador, digestivo.

Ejemplos de aldehídos monoterpénicos: citrales (neral y geranial), citronelal

Principales aceites esenciales que contienen: Limoncillo de Java, Eucalipto Limón, Melisa, Limón,...

Ejemplos de aldehídos aromáticos: aldehído cumínico, aldehído cinámico

Principales aceites esenciales que contienen: Comino, Canela...

Cetonas

Las cetonas son compuestos orgánicos con un doble enlace entre un átomo de carbono y un átomo de oxígeno. Hablamos entonces de un grupo carbonilo. Presentan, por un lado, un alto riesgo de toxicidad para el sistema nervioso y, por otro, un riesgo de aborto. Por lo tanto, los aceites esenciales que lo contienen no deben utilizarse en dosis demasiado altas ni en dosis repetidas. Reconocerlos es fácil, tiene el sufijo “uno”.

Actividades cetonas

Antiinfeccioso (antifúngico, antibacteriano, antiparasitario), mucolítico, cicatrizante, lipolítico, antihematoma, tónico nervioso (a bajas dosis), analgésico, antiinflamatorio, colagogo y colerético.

Ejemplos: verbenona, tujona, borneona (alcanfor), fenchona, mentona, carvona, italidionas...

Principales aceites esenciales que contienen: Romero con Verbenona, Salvia, Romero con Alcanfor, Lavandula Stoechas, Menta, Alcaravea, Helicriso Italiano…

Óxidos

Los óxidos son compuestos resultantes de la combinación del oxígeno con otra sustancia. Los aceites esenciales incluyen monóxidos, dióxidos y epóxidos terpénicos. Tendrán acción sobre las glándulas exocrinas de las mucosas respiratorias y digestivas.

Actividades de óxido

Antiinfeccioso (antiviral, antiparasitario, antibacteriano, antifúngico), expectorante, estomacal, carminativo, inmunomodulador.

Ejemplos : 1,8-cineol (eucaliptol), óxido de linalol

Principales aceites esenciales que contienen. : eucalipto, laurel noble, ravintsara, niaouli, cajeput,...

Ésteres

Los ésteres monoterpénicos actuarán principalmente a nivel del sistema nervioso, a través de canales iónicos, de ahí las propiedades resultantes.

Actividades de éster

Antiespasmódico, calmante, antiinflamatorio, antiarrítmico.

Ejemplos: acetato de bornilo, acetato de linalilo, formiato de geranilo, acetato de nerilo, benzoato de bencilo...

Principales aceites esenciales que contienen: Abeto siberiano, Abeto negro, Salvia esclarea, Petit Grain Bigarade, Geranio rosa,...

Los éteres

Antiespasmódico, antialérgico, analgésico.

Ejemplos: metilchavicol, apiol, safrol, miristina

Principales aceites esenciales que contienen: Albahaca, estragón, hinojo dulce

Lactonas

Las lactonas se caracterizan por la presencia de una función cetona en un anillo. Como resultado, presentan los mismos riesgos que las cetonas, son neurotóxicas y abortivas en dosis altas, pero son mucho más raras.

Actividades de lactona

Mucolítico, expectorante, antiinfeccioso (antibacteriano y antifúngico), inmunomodulador, antiespasmódico, hepatoestimulante.

Ejemplos: alantolactona, xantatina, santalolactona, costunolida

Principales aceites esenciales que contienen: Inula fragante, laurel noble, manzanilla romana, helicriso italiano...

Fenoles

La acción de los fenoles es muy potente, hay que prestar especial atención a su uso para evitar accidentes y efectos secundarios. Además, los aceites esenciales que contienen altas dosis de fenoles son dermocáusticos, por lo que se debe evitar su aplicación cutánea.

Actividades de los fenoles.

Potente antiinfeccioso (bactericida, virucida, fungicida, parasiticida), antiinflamatorio, inmunomodulador, analgésico, tónico general.

Ejemplos: carvacrol, timol, eugenol

Principales aceites esenciales que contienen: Orégano compacto, tomillo timol, clavo, ajedrea de montaña

Cumarinas

Las cumarinas son de hecho moléculas aromáticas esta vez. Presentes en pequeñas cantidades en los aceites esenciales, ¡no son menos potentes! Sensibles a los rayos UV, las cumarinas son fotosensibilizantes.

Actividades cumarinas

Sedante, calmante de los nervios, espasmolítico, anticoagulante, hipotensor.

Ejemplos: bergapteno, herniarina, limettina, angelicina...

Principales aceites esenciales que contienen: Canela, bergamota, limón, apio, mandarina...

Ftalidas

Las ftalidas están relacionadas con las cumarinas. Tienen acción sobre el hígado y los riñones estimulando su acción de eliminación.  

Actividad ftalida: 
Antiinfeccioso (bactericida, fungicida, parasiticida), desintoxicante de hepatocitos, tonificante, calmante.

Ejemplos : Z-ligustilida, z-butilidenftalida,...

Principales aceites esenciales que contienen: Apio, apio

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Bibliografía

Obra: de la Charie, T. (2019). Se soigner par les huiles essentielles. Pourquoi et comment ça marche ? Editions du Rocher.

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Acerca de estos consejos

Este artículo de aromaterapia fue escrito por Théophane de la Charie, autor del libro "Se soigner par les huiles essentielles (Curarse con aceites esenciales)", acompañado de un equipo multidisciplinar de farmacéuticos, bioquímicos y agrónomos. 

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